Google news verwijst al naar honderden artikelen die melden dat juli 2012 de warmste maand ooit was in de VS. Ook Nederlandse media (Trouw en Nederlands Dagblad) doen mee. De bron is een persbericht van NOAA dat deze claim inderdaad maakt.

Gelukkig hebben we tegenwoordig ook een blogosfeer waarin dergelijke claims onmiddellijk tegen het licht gehouden worden en zo nodig genuanceerd. Twee vermeldenswaardige reacties zijn die van Roy Spencer en Anthony Watts.

Spencer laat zien dat NOAA gelijk heeft als we naar de gemiddelde temperatuur kijken. De maximumtemperaturen (rode lijn in de grafiek hieronder) waren echter hoger in 1936:

In de warme jaren 1934 en 1936 zie je een groot verschil tussen de afwijkingen in de Tmax en de Tmin (merk op dat de schaal in Fahrenheit is). De nachten waren niet uitzonderlijk warm, de dagen wel. Anno 2012 zie je dat de afwijking ’s nachts net zo groot is als overdag, waardoor het gemiddelde over heel juli dus een fractie hoger uitkomt dan in 1936.

Maar zegt Spencer terecht, we hebben nog altijd geen idee in hoeverre het Urban Heat Island-effect de recentere jaren heeft opgestuwd. Ook wijst hij op de recente paper van Dick McNider, ook hier uitgebreid besproken, die laat zien dat een toename van de minimumtemperaturen wereldwijd een van de duidelijkste signalen is van de afgelopen eeuw. Die toename van Tmin zegt echter weinig over de accumulatie van energie in de volledige atmosfeer en is meer een gevolg van turbulentie in de nachtelijke grenslaag waardoor warmte omlaag getransporteerd wordt en vervolgens opgepikt door de weerstations die op 2 meter hoogte de temperatuur meten. Overdag is er veel meer menging in de atmosfeer en als gevolg daarvan zijn de 2 meter temperaturen dan wel representatief voor een groter deel van de atmosfeer. Voor klimaatdoeleinden is Tmax dus geschikter dan Tmin.

U.S. Climate Reference Network
Anthony Watts volgt een andere koers. Hij besluit eens te kijken naar de data van het zogenaamde U.S. Climate Reference Network (USCRN), een netwerk dat uitsluitend bestaat uit goed gesitueerde weerstations. Dit netwerk is nog geen tien jaar oud en speciaal opgezet voor klimaatdoeleinden. NOAA gebruikt deze data niet omdat het netwerk niet lang genoeg terug gaat in de tijd. Maar het is op zijn minst interessant om te weten of het nieuwe netwerk tot andere bevindingen komt dan het oude netwerk, dacht Watts. Wat heet, het nieuwe netwerk bestaande uit 111 stations geeft een gemiddelde over juli van 75,5 F, ruim 2 graden F (ruim een graad Celsius) minder dan de 77,6 van het oude netwerk die gebruikt is voor de claim dat het de warmste juli ooit is.

Nu wil je het liefst appels met appels vergelijken en om de jaren dertig te vergelijken met 2012 ben je dus wel genoodzaakt om het oude netwerk te gebruiken. Toch vraag je je af of NOAA ook zo terughoudend zou zijn geweest met de metingen van het nieuwe (nogmaals kwalitatief veel hoogwaardigere netwerk) indien die metingen hoger zouden zijn uitgevallen dan het oude netwerk.

Overigens meldt NOAA ook in het persbericht dat de eerste zeven maanden van dit jaar de warmste ooit zijn:

Vanuit alarmistisch perspectief is dit plaatje eigenlijk veel krachtiger dan de ‘juli is de warmste maand ooit’-claim. Als deze trend zich doorzet kunnen we onze borst nog natmaken en zullen er nog diverse persberichten gaan volgen.

Spencer nuanceert in zijn blogbericht overigens ook dit beeld van een warm 2012 door naar vijfjarig gemiddelde te kijken:

Kijken we opnieuw naar alleen de Tmax dan is te zien dat het in de jaren dertig   veel langduriger warm was dan in de afgelopen jaren.

Extremen
Ditzelfde beeld krijgen we als we kijken naar temperatuurrecords. John Christy benadrukte dit vorige week nog in zijn getuigenis voor de senaat. Onderstaande plaatjes komen uit zijn verhaal:

Het is duidelijk dat de jaren dertig met kop en schouders boven alle andere periodes van tien jaar uitsteken. Natuurlijk is het mogelijk dat het decennium 2010-2019 straks met de jaren dertig gaat wedijveren. Aangezien het hier  statistisch gezien om weinig data gaat (er zijn maar vijftig staten immers) heeft Christy ook nog naar de hoogste dagtemperaturen van 970 weerstations gekeken. Dat geeft veel meer records. Ook hier steken de jaren dertig met kop en schouders boven de rest uit:

Merk op dat Christy hier stations gebruikt met tenminste 80 jaar aan data zodat er een vergelijking tussen het recente verleden en de jaren dertig gemaakt kan worden.

Was juli 2012 echt de warmste maand ooit in de VS? Het lijkt een nogal voorbarige conclusie.